LE BEAU    Pierre Adrien
(1748-1773)

Le seul renseignement biographique fourni sur son compte par Portalis et Beraldi, c'est que Le Beau est né en 1748. Herluison a publié, dans ses Actes d'état civil d'artistes français, les baptistaires de deux des enfants de Le Beau, deux filles, datés des 20 octobre 1773 et 5 février 1775, et l'acte de décès d'un autre enfant, Louis, mort le 4 mai 1773, à l'âge de sept ans.
Si l'on mentionne ici ce graveur, bien que son véritablé emploi ait été de reproduire des vignettes et surtout des portraits (en particulier, pour la collection des éditeurs Esnauts et Rapilly), ce n'est pas tant pour les estampes qu'il a laissées d'après Baudouin, Eisen, Freudeberg, etc., que pour sa collaboration à la Galerie des modes françaises, où il adonné de pittoresque figures d'après les dessinateurs costumiers de son temps, Le Clerc et Desrais entre autres.
«Sa main est pesante, il grave noir», disent de lui les auteurs des Graveurs du XVIIIe siècle, sur tout quand il est obligé, comme c'est trop souvent le cas, de produire hâtivement; mais il a montré qu'il connaissait à fond son métier et, s'il avait voulu soigner davantage ses travaux, nul doute qu'il se serait élevé à un rang supérieur à celui où il s'est tenu.


Galerie des modes et costumes français:
Femme remettant sa jarretière.
Gravé par Pierre-Adrien Le Beau, d'après Le Clerc.
H. 0,237 x L. 0,160.

Cette importante collection de figures de modes, publiée par livraisons, chez Esnauts et Rapilly, parut en 1778et 1779. Les six premiers fascicules sont des planches de coiffures, groupées à raison de quatre à la page: c'est que, explique l'avertissement, « les révolutions qu'éprouvait le costume des têtes françaises, lorsque cette Galerie a été entreprise paraissaient être le seul objet qui dût fixer la curiosité des personnes de l'un et de l'autre sexe » ; mais « la révolution s'étant tout à coup étendue aux autres parties de l'habillement français » , on élargit le cadre de l'ouvrage en vue d'y donner « une idée des modes en tout genre ». A partir du sixième cahier, la publication ne comprend que des planches de costumes, vendues coloriées ou non, et accompagnées d'un texte explicatif. Elles ont été gravées par E.-C. Voysard, Dupin et Le Beau, d'après Le Clerc et Desrais ; quelques-uns des costumes de théâtre, d'ailleurs médiocres, dus à J.-B. Martin, ont été gravés par lui-même ou par Gaillard.
Ce ne sont plus là, sauf exception, des scènes composées, comme dans le Monument du costume. Pourtant, les figures isolées sont représentées d'une manière assez ingénieuse et vivante, comme prises sur le vif, dans le train ordinaire de la vie: ici, c'est une modiste ou une couturière portant sa marchandise en ville, ou bien « une cuisinière nouvellement arrivée de province et qui commence à prendre les airs élégants de Paris » ; là., c'est une femme à sa toi- lette, une autre à la promenade, saluée par un petit maître; ailleurs, « un costumier essayant un corset à la mode », qui paraît inspiré de l'Essai du corset, ou une « Petite mère au rendez-vous des Champs-Élysées », qui semble jouer le prologue d'une comédie sur laquelle c'est en dire assez que de lui donner pour dénouement la Soirée des Thuileries. On y trouve même un Voltaire couronné par Mlle Vestris qui ne laisse pas d'être assez imprévu dans ce recueil.
Quant à la femme en « polonaise courante », qui relève sa jarretière « en montrant sa belle jambe », il faudrait pouvoir reproduire tout au long la notice descriptive de son costume, tant elle est rédigée de pittoresque façon. Il suffira de faire remarquer qu'elle est coiffée d'un «chapeau en tambour de basque», dénommé depuis cette gravure «Chapeau à la belle jambe».

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